El 27 de marzo de 2002, El Tribunal Supremo de los EE UU dictó un fallo en el caso de Hoffman Plastic Compounds, Inc. v. NLRB, No. 00-1595 (S. Ct.), a saber, que la Junta Nacional de Relaciones Laborales (NLRB- en inglés) carecía de autoridad al ordenar el pago retroactivo de un obrero indocumentado al cual se le había despedido a causa de sus actividades sindicales.

En el caso de Hoffman Plastics, el Tribunal Supremo decidió que proveer remuneración retroactiva al obrero indocumentado iría contra la política establecida bajo la leyes de inmigración de EE UU. Dichas leyes exigen que los empleados presenten documentación que establezca su identidad y autorización para trabajar cuando se les emplee. El empleador tiene que comprobar tal documentación y no puede emplear a alguien sabiendo que no está autorizado para trabajar. En el caso de Hoffman Plastics, el empleado presentó documentos falsos cuando se le empleó. Más tarde, fue despedido por tratar de organizar un sindicato, en violación de la Ley Nacional de Relaciones Laborales (NLRA-en inglés). Por un tiempo después de la suspensión de empleo, la Junta trató de obtener pago retroactivo. El Tribunal Supremo concluyó que la remuneración retroactiva no debería de concederse "por años de trabajo no desempeñados, por sueldos que no se pudieran haber ganado legalmente, y por un puesto procurado, en primer lugar, por un fraude criminal."

La decisión del Tribunal Supremo no significa que los obreros indocumentados no tengan derechos bajo otras leyes laborales de EE UU. En el caso Hoffman Plastics, el Tribunal Supremo sólo interpretó una ley, a saber, la Ley Nacional de Relaciones Laborales. El Departamento de Trabajo no hace cumplir esa ley. El Tribunal Supremo no se dirigió a las leyes que el Departamento de Trabajo hace cumplir, tales como la Ley de Normas Razonables de Trabajo (FLSA-en inglés) y la Ley de Protección de Trabajadores Migrantes y Temporeros en la Agricultura (MSPA-en inglés), las cuales proveen la esencia de las protecciones laborales para los trabajadores más vulnerables. La Ley de Normas Razonables de Trabajo exige que los empleadores les paguen a los empleados bajo su protección un sueldo mínimo y, en general, tiempo y medio de la tasa regular del empleado por horas de sobretiempo. La Ley de Protección de Trabajadores Migrantes y Temporeros en la Agricultura exige que los empleadores y los contratistas de trabajo agrícola les paguen los sueldos debidos a los obreros migrantes y temporeros agrícolas cuando los pagos se deben hacer.

La Sección de Horas y Sueldos del Departamento continuará haciendo cumplir estas dos leyes, la "FLSA" y la "MSPA", sin tomar en cuenta si el empleado tiene documentos o es indocumentado. El cumplimiento de estas leyes se distingue de una orden de pago retroactivo bajo la Ley Nacional de Relaciones Laborales. En el caso de Hoffman Plastics, la Junta Nacional de Relaciones Laborales trató de obtener pago retroactivo por el tiempo que un empleado habría trabajado si no hubiese sido despedido ilegalmente, bajo una ley que permite pero no exige el pago retroactivo como remedio. Bajo las leyes de "FLSA" y "MSPA", el Departamento (o un empleado) trata de obtener remuneración retroactiva por horas que un empleado haya verdaderamente trabajado, bajo leyes que exigen paga por dicho trabajo. La preocupación del Tribunal Supremo con la idea de conceder pago retroactivo "por años de trabajo no desempeñado, por sueldos que no se hubiesen ganado legalmente," no se extiende al trabajo que verdaderamente se haya desempeñado. Ya hay dos otros tribunales federales que han adoptado este acercamiento. Véase Flores v. Albertson's, Inc., 2002 WL 1163623 (C.D. Cal. 2002); Liu v. Donna Karan International, Inc., 2002 WL 1300260 (S.D.N.Y. 2002).

El Departamento de Trabajo continúa cerciorando el impacto del caso de Hoffman Plastics sobre otras leyes laborales que hace cumplir, incluso aquellas leyes que prohíben la represalia por involucrarse en conducta sancionada.

Si desea información adicional sobre el impacto del caso Hoffman Plastics o las provisiones de las leyes "FLSA" y "MSPA", llame a la línea de ayuda a cobro gratis del Departamento de Trabajo cuyo número es el 1-866-4USWAGE (1-866-487-9243); TTY 1-877-889-5627. Además, hay información disponible sobre las leyes "FLSA" y "MSPA" en la dirección www.dol.gov en la Internet.

WHD Fact Sheet #48
Application of U.S. Labor Laws to Immigrant Workers: Effect of Hoffman Plastics decision on laws enforced by the Wage and Hour Division